Прислушайтесь, какой звук произносится на конце приставки под- в следующих словах:

  • подморозить — по[д]морозить;
  • подпоясать — по[т]поясать;
  • подделать — по[д’]делать;
  • подтянуть — по[т’]тянуть;
  • подсадить — по[ц]садить;
  • подсесть — по[ц’]сесть;
  • подзуживать — по[дз]зуживать;
  • поджарить — по[дж]жарить.

На конце приставки звучат совершенно разные, непохожие друг на друга согласные: [д], [т], [д’], [т’], [ц], [ц], [͡дз], [д͡ж] и др. А замечает ли обычно человек, что он произносит одну и ту же приставку по-разному? Нет, он даже удивится, если сказать ему об этом.

В корне -вод- произносятся разные гласные: в[о́]ды — в[а]да́ — в[ъ]дяно́й. Но люди, говорящие по-русски, обычно не замечают этого, хотя [о], [а] и [ъ] совершенно, разные звуки.

Почему же они существуют в нашем сознании как нечто единое?

Для начала надо разобраться: почему появляются разные звуки? От чего, например, зависит, какой именно согласный произносится на конце приставки под-? Оказывается, от того, какой звук стоит дальше. Если твёрдый глухой, то и наш звук произносится твёрдо и глухо (по[т]поясать), перед мягким глухим появляется мягкий глухой (по[т’]тянутъ), перед мягким звонким — мягкий звонкий (по[д’]делать) и т. д.

А от чего зависит первый гласный в словах в[о́]ды — в[а]да́ — в[ъ]дяно́й?

Сравните:

  • д[о]м — д[а]ма́ — д[ъ]мово́й;
  • м[о́]лод — м[а]ло́же — м[ъ]лодо́й;
  • г[о]д — г[а]до́чек — г[ъ]дово́й.

Во всех случаях выбор звука зависит от места по отношению к ударению: под ударением [о], в первом слоге перед ударным — [а], во втором слоге перед ударным — [ъ].

Появление того или иного звука зависит от позиции, в которую он попадает. Фонетическая позиция — это условия употребления звуков в речи: на конце слова или в середине, перед каким-либо звуком или после какого-либо звука, под ударением или без ударения и т. д.

Меняется позиция — меняется и звук. Это похоже на состояние воды в природе: температура ниже 0°С — перед нами лёд; температура поднялась — позиция изменилась — лёд превратился в жидкость; температура стала выше 100°С — снова изменилась позиция — появился пар.

  • Горо[д]а — горо[т],
  • ду[б]ы — ду[п],
  • ко[з]ы — ко[с].

Во всех случаях звонкие шумные согласные заменяются парными глухими, как только попадают в позицию конца слова.

  • Ст[о]л — ст[а]лы́,
  • р[о]с — р[а]сли́,
  • вх[о]д — вх[а]ди́ть: звук [о] в предударном слоге регулярно заменяется на [а].

Такая замена одного звука другим под влиянием фонетической позиции называется фонетическим позиционным чередованием.

Позиционные чередования не знают исключений. По шутливому выражению лингвиста Михаила Викторовича Панова, они действуют «фатально-тотально»: попал звук в определённую позицию и должен обязательно замениться другим звуком — сопротивление бесполезно; при этом чередование захватывает все без исключения случаи, где есть условия для его проявления. Замену звуков в одной и той же значимой части слова, не приводящую к изменению её значения, назвали позиционным чередованием звуков. Его обозначают значком //.

Недавно в русский язык пришло слово смог, означающее смесь дыма с туманом, которая бывает в больших городах. Оно происходит от английского smog (это сложносокращённое слово, составленное из двух: smoke — «дым» и fog — «туман») В английском языке на конце слова звонкие согласные не заменяются глухими, но как только это слово стало «полноправным жителем» русского языка, оно сразу же подчинилось действию русского позиционного чередования и произносится: смо[г]а, смо[г]у, но смо[к].

В фантастических книгах и фильмах появилось слово киборг (сокращённое кибернетический организм). И это придуманное слово произносится строго по законам русских позиционных чередований: кибор[г]а, кибор[г]у, кибор[к].

Причина, по которой в одном и том же месте слова (т. е. в одной и той же приставке, корне и т. д.) появляются разные звуки, названа: это позиционные чередования. Но почему же мы не замечаем реальных различий между этими звуками? Любой предмет отбрасывает тень. Но тень лишь сопровождает предмет, она неотделима от него. Никому не придёт в голову сказать: «Он пришёл со своей тенью» (как же иначе!) Если что-то происходит всегда, без исключений, мы не замечаем этого. Можно сказать, что появление тени позиционно обусловлено наличием предмета и поэтому незначимо для нас. Но стоит тени появиться самостоятельно, «оторваться» от предмета, стать позиционно независимой — она сразу становится значимой (как, например, Тень отца Гамлета в трагедии У. Шекспира — человека уже нет в живых, а тень есть). Раздельное существование человека и тени столь необычно, что стало также сюжетом сказки Г. X. Андерсена и пьесы Е. Л. Шварца.